【中国太空计划】开启火星探测新高度 中国定了个大目标

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2019-11-23 21:51:39

对地球的外层空间进行新的开拓,没有哪个有抱负的国家会轻言放弃,全球太空之争正在或明或暗处风起云涌。目前世界范围内有5个火星专案计划正在开发和制造的最后阶段,拟在2020年发射前往火星。为何各国都选择了明年前往火星?人类抵达火星究竟有多难?对中国来说,其面向太空的志向已很明显,并定下了在火星一次性完成“绕”、“落”、“巡”三大目标,为了探索火星,中国做了哪些准备?未来已来,科研的目的从来不仅仅是只为了当下,各国在追求的也并不仅仅是将探测器发射到火星。

2019年11月14日,中国火星探测器首次公开亮相,图为中国火星探测着陆器在河北怀来地外天体着陆综合试验场测试悬停、避障和减速能力时被举起。(AP)

400年前,17世纪科学革命的关键人物开普勒(Johannes Kepler)在给意大利物理学家及天文学家伽利略(Galileo Galilei)的信中写道:“我们应该建造适合飞向神圣天空的船与帆,然后也会有这样的先驱者,面对无边的太空,他们毫不退缩”。光阴荏苒,当下已有美国、苏联、欧洲航天局和印度成功将航天器送入火星轨道,而中国很快也将会成为到达火星的国家。

中国官方证实将于2020年七八月间择期发射“萤火二号”火星探测器,并计划在中共建党一百周年(2021年)之前降落在火星,一次性完成“绕”、“落”、“巡”三大目标。如果一切顺利实现,这将是全世界首次在一次任务当中完成这三个目标,意味着中国将创造人类火星探测史的新高度。

起点高,难度更大,在一系列周密的准备下,中国火星探测任务已迎来了核心测试。10月11日,中国航天科技集团在其官方微博首次公开了中国火星探测器照片。11月14日,中国首次火星探测任务着陆器悬停避障试验在河北怀来地外天体着陆综合试验场进行,这也是中国火星探测器的首次公开亮相。

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为何选择了火星

人类移居外星球是科幻作品最为流行的桥段之一,目前人类已经进行了230多次太阳系探测,而根据已掌握的信息来看,整个太阳系的8大行星、5颗矮行星、165颗卫星当中,若人类想冲出地球,基本只能先从火星和金星两个邻居开始,因为只有这两个星球与地球同处太阳系内的宜居带内,同属于岩质行星,拥有孕育生命的可能性。

通过航天探索发现,太阳系内的金星生存环境对人类而言可谓恶劣,其气压是地球的92倍,空气中几乎全是二氧化碳,且布满了稀硫酸云,地表温度常年保持在460摄氏度,比较而言,火星的生存条件则相对“优越”不少,几乎是人类航天探索下一站唯一的选择。亦因于此,火星对于人类,有着特殊的吸引力。

在太阳系8大行星之中,火星是除金星以外,距离地球最近的行星,也是太阳系中最近似地球的天体之一。火星赤道平面与公转轨道平面的交角极其接近于地球,这亦使得火星上有着类似地球的四季交替,火星的一年是687个地球日,而一个火星日几乎和地球日一样长。

火星直径是地球的一半,重量是地球的十分之一,引力是地球的三分之一,虽然其总表面积只有地球的28%左右,但那可是纯陆地,已接近地球上人类生存的七大洲面积总和。在火星上,拥有太阳系第一大高山(奥林帕斯山)和第一大连续峡谷(水手号),大气虽然稀少,但是以二氧化碳为主,可作为开发资源。其南北极有不亚于地球上格陵兰岛的淡水资源,土壤中广泛存在2-3%的水分。

随着科技进步,人类越来越相信未来可以对火星进行地球化改造,令各种生物得以在火星表面独立生存,最终实现大规模移民火星

而且,火星引力较小、距离小行星带和太阳系外围空间更近,换言之,意味着在火星上发射火箭和深空探测的总成本将远低于在地球开展此类活动,是人类未来深空探测发展中航天基地的优选之地。

从既往规律来看,约每隔26个月即会发生一次“火星冲日”,届时太阳、地球、火星位于一条直线上,地球与火星的距离在冲日期间会达到极近值,通常只有不足1亿公里,而在火星发生大冲时,该距离甚至不足6,000万公里。在这一时间点实施火星探测,探测器飞行的路线最短,最省燃料。而下一个“火星冲日”探测窗口即是2020年,中国的火星探测任务也便选择定在了这一年。

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“航天器坟场”:人类抵达火星有多难

月球和地球的平均距离为38万公里,而火星距离地球在5,000余万到4亿公里左右,当地球与火星处于最大距离时,即便是光速通信也会有44分钟的延时。

从文献记载来看,人类从1600年代已开始使用望远镜对火星进行观测,使用空间探测器进行火星探测的历史几乎贯穿整个人类航天史。到目前为止,已有超过30枚探测器到达过火星,对火星进行了考察,向地球传回了大量数据。但全球火星探测成功率仅约为40%,约三分之二的探测器,尤其是早期发射的探测器,几乎都未能成功完成使命,火星亦因此有了“航天器坟场”之称

人类近代太空探索的早期时代主要由苏联和美国两国间的“太空竞赛”所驱动。冷战时期,苏联在1960年至1973年间着手进行了旨在探索火星的太阳系内无人航天计划,在该计划中苏联发射了一系列的飞掠、环绕以及着陆火星的探测器。

  • 2005年11月23日至12月5日,也就是美国“机遇号”探测器在火星上执行任务的第652天至第663天,其全景相机在厄瑞玻斯陨石坑拍摄的画面。(VCG)
  • 2019年7月19日,美国航空航天局派出15名科学家和工程师,前往距离冰岛首都雷克雅未克100公里的地方,进行为期3周的原型探测车测试。(NASA官网)

1960年10月10日,苏联向火星发射了第一枚探测器火星1A号。1971年11月27日,火星2号的登陆器在火星表面坠毁,成为第一个到达火星表面的人造物。同年12月2日,火星3号登陆器成功在火星软着陆,成为第一个抵达火星的探测器,并在火星表面发出14.5秒信号。统计数据显示,苏联在1960到1988年间进行了近20次探测任务,但没有一次称得上是取得了完全成功。

1964年,美国也先后向火星发射了两枚探测器水手3号和水手4号。水手3号于12月5日发射升空,成为美国发射的第一枚火星探测器,但探测器保护外壳未能按预定计划成功与探测器分离,以失败告终。水手4号于12月28日发射升空,这是人类有史以来第一枚掠过火星并发回探测数据的探测器,它于1965年7月14日在火星表面9,800公里上空掠过,向地球发回了21张照片。

美国国家航空航天局(NASA)的维京号探测计划是有史以来最为成功的火星探测计划之一。1976年9月3日,维京1号成为第一枚在火星上着陆,并且成功向地球发回照片的探测器。

2018年6月10日,机会号火星漫游车停止工作,留下火星科学实验室好奇号继续工作。2018年11月26日, NASA于当年5月初向火星发射的洞察号无人探测器在火星成功着陆,执行人类首次探究火星深层内部奥秘的任务。随后,“洞察”号通过与其同行的迷你卫星传回了火星的第一张照片。

当下,在轨道上还有 2001火星奥德赛号、火星快车号、火星侦察轨道卫星、火星轨道探测器、火星大气与挥发物演化任务和火星微量气体任务卫星6艘太空船,它们向人类提供了有关火星的大量资讯。

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撰写:刘言

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