维科技:NASA喊话SpaceX 马斯克发布载人飞船星舰号进展

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9月29日,太空探索公司SpaceX创始人马斯克(Elon Musk)在互联网上直播发布了载人航天飞船“星舰号”(Starship)的最新情况。

马斯克向外界透露,星舰号长50米,直径9米,干重85吨,有效载荷150吨,推力高达1,200吨,典型返程载荷50吨,运送星舰号的超级重型火箭将装有37个猛禽发动机,6条着陆腿,长度68米,直径9米,星舰号与超级重型火箭组装完成后高118米。

而就在此前一天,美国国家航空航天局(NASA)局长布里登斯廷(Jim Bridenstine)已在推特(Twitter)上喊话马斯克,表示期待其对实施载人飞行能更努力。“我期待着SpaceX公司明天的声明。与此同时,商业载人(项目)的进度已经落后了几年。NASA希望看到对美国纳税人的投资也受到了同样程度的关注。是时候兑现承诺了。”

今年8月底,SpaceX公司在德克萨斯州南部Boca Chica的测试场对星际飞船(Starship)原型“星虫”(Starhopper)进行了自由悬浮测试,创造了150米飞行高度的新纪录。当时马斯克表示,如果下一次“跳跃”测试成功,他希望在9月中旬通过公开演讲向外界介绍星际飞船项目的进展、设计和愿景。

从SpaceX的接连失败,到SpaceX“猎鹰重型”火箭成功海上着陆,再到宣布载人航天飞船“星舰号”最新进展,马斯克一再登上热搜榜。(VCG)

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2019年6月25日,全球运力最强的SpaceX“猎鹰”重型火箭成功在佛罗里达州的卡纳维拉尔角空军基地进行第三次发射。(VCG)

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2019年3月4日,与国际空间站对接的SpaceX载人“龙”飞船,飞船内的假人模型可用来记录真实宇航员承受的各项数据。(VCG)

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1986年1月28日,美国“挑战者号”航天飞机从卡纳维拉尔角升空72秒后爆炸,包括一名教师在内的7名美国宇航勇士丧生。(VCG)

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中美两国的太空竞争已在多个层面展开。

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早前,SpaceX曾表示计划使用“星舰号”载人航天飞船在火星上建立一座百万人口的城市,理想情况是在未来半个世纪左右的时间内实现。马斯克向外界谈到,第一批去火星的任务可能会在2020年完成。除了承担登陆火星和建设火星基地以外,星舰号还能进行卫星发射、太空站补给以及月球基地建设等任务。

2018年2月6日,SpaceX旗下世界上现役运载能力最强大重型运载火箭“猎鹰重型”(Falcon Heavy)在美国佛罗里达州肯尼迪航天中心成功发射,其运载能力是全球之前最大火箭的两倍,“猎鹰重型”的成功发射昭示着人类开启了探索太空的一个新开端。

作为可回收式火箭,“猎鹰重型”火箭的首发成功,意味着把昂贵且沉重的人造卫星直接送入某些特定高度的轨道有了另一个低价方案的可能。而对于停滞不前的美国航天业而言,“猎鹰重型”火箭的成功发射意味着在5架航天飞机退役后,美国人终于又一次有了将宇航员带入太空的能力,无需再依赖俄罗斯飞船,看俄罗斯的脸色。

人类近代太空探索的早期时代主要由苏联和美国两国间的“太空竞赛”所驱动。苏联于1957年10月4日于拜科努尔航天中心将斯普特尼克1号卫星发射升空,这是第一颗进入行星轨道的人造卫星。美国国家航空航天局(NASA)则从1961年至1972年从事了一系列载人航天任务。

阿波罗计划总共耗资约240亿美元。1969 年 4 月,在耗资巨大的“阿波罗登月计划”行将结束之际,受密集的太空探测项目花费巨大影响, NASA萌生了需要建设一种可重复使用的航天运载工具的想法。

1972 年 1 月,“航天飞机”设计方案诞生。回看历史,美国的5架航天飞机中,“挑战者号”(STS Challenger STA-099/OV-099)在发射过程中爆炸,“哥伦比亚号”(STS Columbia OV-102)在返回地球进入大气层时解体,有14位宇航员在爆炸、解体过程中丧命;另外3架航天飞机分别为“发现号”(STS Discovery OV-103)、“奋进号”(STS Endeavour OV-105)、“亚特兰蒂斯号”(STS Atlantis OV-104),现均已退役。

从 1981 年后的航天飞机为美国服役的30年中,航天飞机为太空探索增加了动力,但同时也暴露了诸多问题。按照计划,美国的航天飞机寿命最多为20年,每架应飞行100次。美国的航天飞机每架研发费用约20亿美元,总共发射了100余次,每飞行一次费用高达5亿美元,返回后还要进行大量费时费力的检修。从1985年到1988年,美国航天飞机的发射价格增加了85%,即每次发射费用飙升到9,000万美元,这让美航天局的财政不堪重负。这些花费亦完全违背了NASA最初设计航天飞机的预算。

2011年7月9日午夜前,“亚特兰蒂斯号”升空前往国际空间站,7月21日返航后,正式除役,这也成为美国航天飞机计划进行30年的最后一趟任务。

特朗普(Donald Trump)就任美国总统后推出了《国家安全战略》和《国防战略》报告,认为美国必须加强在太空领域的投入,才能在全球竞争下立于不败之地。为确保美国在太空领域的领先地位,应对中俄两国在外层空间的挑战,2017年6月,特朗普签署了重启国家太空委员会的行政令。 

在停止航天飞机计划后,美国国家航空航天局近年派遣宇航员去国际空间站乘坐的是俄罗斯火箭。当下,美国航天局希望能够借助正在从事载人飞行计划的SpaceX和波音公司等美国私人企业的帮助完成太空计划。

SpaceX研制的“龙”飞船于去年2月、12月和今年3月先后将特斯拉跑车、100人骨灰和假人模型成功送入太空,“龙”飞船最初计划在7月初运送第一批宇航员升空,但受今年4月测试紧急救援系统时发生爆炸的影响,计划推迟;而波音公司则正在研制“商业太空出租车”——Starliner太空船。

众所周知,中国曾被美国主导的国际空间站“拒之门外”。在国际空间站面临“退役阴影”之际,中国空间站建设正稳步推进。有消息称,除美国之外的各航天大国都准备“投靠”中国空间站,俄罗斯航空专家已提出未来进入中国空间站工作的申请。

这些,无形中都给美国进军太空的抱负加剧了压力,SpaceX和波音公司等私人巨头企业助力美国太空梦想已在发生,至于这个梦最后能有多大,最终是否能实现,各国很多人也都在拭目以待。

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撰写:刘言

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