2019跨年夜 “新视野”号探测器飞掠最远距离天体

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2018-12-29 02:14:29

美国宇航局的一枚航天器即将在新年完成一次历史性的飞越,掠过人类研究范围内最遥远的行星——一个被称为“天涯海角”的早期太阳系的冰冻遗迹。

美国宇航局(NASA)12月28日宣布,“新视野”号探测器计划于2019年跨年夜近距离飞掠柯伊伯带的小行星“天涯海角”(Ultima Thule)。这颗小行星的编号为485968,公众投票命名为“天涯海角”,名字源自古希腊和罗马传说,意思是“极北之地的尽头”。

“新视野”号探测器发回的冥王星照片(图源:VCG)

NASA称,如非发生重大技术故障,“新视野”号将在2019年1月1日凌晨飞掠“天涯海角”,它将成为最接近柯伊伯带的人造探测器。届时,它将以超过每小时39,000英里的速度飞过“天涯海角”,与之最近距离将达2,200英里。

为了迎接这个特殊的时刻,待视频信号传回地球后,NASA将于1月1日上午9时45分进行现场直播。

有美国媒体报道称,这不仅是一次飞掠任务,还是一次宇宙考古探险。“天涯海角”被认为是太阳系形成的残余物之一,是大约46亿年前形成的宇宙垃圾。天文学家认为,这些天体不仅古老,它们是在接近绝对零度时保存下来的。换言之,可能自太阳系形成以来,它就未曾改变过。这正是天文学家即将近距离观测到“天涯海角”而如此兴奋的原因。

“天涯海角”属于柯伊伯带中最原始的天体,直径不超过20英里,形状不规则,颜色偏红,距地球41亿英里。该任务主要负责人表示,除此之外,截至目前,天文学家对它知之甚少。

12月20日,约翰•霍普金斯大学发布消息称,该机构已录制首段有关“天涯海角”的画面。不过,他们无法检测到任何光变曲线,即无法知晓它是否在自转或相对于恒星进行移动。事实上,截至目前,天文学家无法判断“天涯海角”是一个天体还是一堆物质的集合。

柯伊伯带是“太阳系八大行星”之外的区域,那里充满了小型带冰物体和彗星。据悉,飞掠“天涯海角”时,“新视野”号将使用设备拍摄图像,绘制结构和地形,搜索其表面散发的气体等。

据美国科学网站“空间”报道,“新视野”号自2006年1月19日发射升空后,至今航行了4,726天。在飞掠冥王星后,基于观测结果和探测器的燃料情况,科学团队决定以太阳系的第三区——柯伊伯带的天体“2014 MU69”作为下一个飞越目标。

飞越之后,预计“新视野”号需要用超过10年的时间,才能穿越柯伊伯带,进入星际空间。

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综编:米乐

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