大脑萎缩后 如何重夺自己身体的主动权

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2018-03-13 23:06:11

有研究发现人在压力过大时,负责高级认知功能的脑区会交出“控制权”,让一些在进化上相对古老、控制情绪和原始冲动的脑区掌控大脑,于是人们变得焦躁,做出一些本不该做的事。

缺乏自制力?可能是压力太大,大脑萎缩了(图源:VCG)

综合媒体报道,人们在压力下的反应,不仅仅是由于一种原始的神经冲动影响了大脑中的某些部位(这种原始反应存在于从蜥蜴到黑猩猩再到人类等许多动物中),实际上,压力还会影响灵长类动物大脑中最发达的部位,严重削弱最高级的大脑功能。

较早的教科书认为,当人们面对压力时,位于大脑底部的下丘脑(一种较早进化出来的大脑结构)会迅速作出反应,并诱导脑垂体和肾上腺分泌一系列激素,这些激素能加速心跳、升高血压、降低食欲。而现在,在这个过程中,科学家发现前额叶皮层扮演着意想不到的角色。前额叶皮层临近头部前额,能作为控制中心协调注意力、判断力、决策能力、洞察力、计划能力、回忆能力等高级认知功能。前额叶皮层是大脑中较晚进化出来的部位,它甚至对暂时性、日常性的焦虑和担忧都很敏感。

平时,一切正常时,前额叶皮层作为控制中心,能够调控我们的基本情绪和冲动。但是,最近的研究表明,巨大的、不可控制的压力会引发一系列神经化学反应,不仅会减弱前额叶皮层的控制力,还会加强那些在进化上比较古老的大脑区域的影响力。也就是说,大脑将思维和情感的控制权从前额叶皮层转移到了比较原始的区域。一旦这些比较古老的区域接管了控制权,我们就会发现自己处于深度焦虑的状态,或者无法抑制平时很好约束的冲动:沉溺于食物、酒精、毒品,或是在专卖店大肆挥霍。简单地说,我们失控了。

人们逐渐认识到,过度的压力会严重损伤大脑中高级“执行”区域的功能,这也引起了越来越多的科学家的兴趣。现在,他们不仅想弄明白,当我们不知所措时大脑里发生了什么,而且正在努力寻找行为和药物干预的方法。

不过,有一个问题仍然困扰着研究者:为什么大脑会拥有一套机制,来减弱自己的高级认知功能。我们也没有确切答案,但如果附近的灌木丛中潜伏着一头猛兽,那些原始反应可能有助于我们逃过一劫——当你在森林中看到一头老虎,身体突然僵硬不动,老虎就可能看不到你,这种反应可比记住某首名诗更有用。

科学家希望,弄清楚使大脑由“思考型”退化到“反射型”思维模式的分子机制,可以由此找到治疗应激障碍的有效方法。一些结果印证了我们此前所知道的一些信息。急救训练或是服兵役,实际上都是为了让基底神经核或其他大脑结构学会求生所必需的自发反应。动物研究表明,心理控制意识始终是我们是否会在压力下崩溃的决定性因素——对于军人或急救医师来说,这种意识已经是第二天性。在听众面前从容自信的人,公开演讲会让他们兴奋无比,而其他人则会感到恐慌,脑子里一片空白。

动物实验发现,在青春期时就能成功面对一般压力的小动物,在成长过程中能更好地处理各种压力。类似地,在对人类的研究中发现,成功面对各种挑战的经历能够增强人类自身的适应能力。相反,如果小孩在压力下不断受挫的话,那么长大后,他们面对压力时往往会更加敏感,更容易被各种负面情绪所困扰。

新的治疗手段会逐渐涌现出来。哌唑嗪(prazosin)是一类用于治疗高血压的药物,它能阻止去甲肾上腺素的负面作用,这种药物正在患有创伤后应激障碍的老兵和平民接受测试。哌唑嗪也许还能治疗嗜酒和一定程度的强迫购物症。最近,美国耶鲁大学的雪莉·麦基(Sherry McKee)的一项研究发现,另外一种治疗高血压的药物胍法辛(guanfacine)能抑制某些压力反应,加强前额叶皮层神经网络的功能,帮助压力状态下的人戒烟(对于治疗青少年注意力障碍的缓释型胍法辛,Shire医药公司要向安斯顿和耶鲁大学支付专利费,但对于治疗成人的普通胍法辛却不支付专利费)。此外,许多实验室已经证实,放松、深呼吸、冥思等行为疗法也能降低压力的影响。

我们如何才能控制自己呢?或许,了解了大脑在压力下的反应模式,我们就能够增强自身的控制力。下次,当你参加考试或进行公开演讲,大脑一片空白时,你就可以暗示自己:“这是大脑想让我虎口脱险。”这样,即使你找不到正确的答案或者是恰当的词语,你的脸上也会洋溢出满足的笑容。 

综编:乔克

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