百度争议不断 李彦宏为何被《时代》看好

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2018-02-06 18:29:09

不久前,百度创始人、董事长兼首席执行官李彦宏以“创新者”(The innovator)的身份登上《时代》(Time)封面。这是中国互联网企业家第一次获得这样的殊荣。杂志内文标题称:“百度李彦宏正在帮助中国赢得21世纪”。

为什么是李彦宏?《时代》的这一选择在中国并非没有争议。

李彦宏成为首位登上《时代》封面的中国互联网企业家。图为李彦宏出席第四届世界互联网大会(图源:VCG)

早在2014年,作为中国互联网三大巨头之一,百度与其它两家公司——阿里和腾讯的营收差距就在不断拉大。此后两年,腾讯和阿里的市值接连突破4,000亿美元,而百度则长期在800亿美元左右徘徊。

同时,由于搜索竞价排名和售卖贴吧,导致医疗诈骗信息泛滥,甚至发生了误导用户致死的“魏则西事件”。百度公司以及李彦宏本人皆被打上“唯利是图”的标签,信誉遭受严重打击。这使某些媒体一度热衷于讨论百度的位置将被哪家公司取代。

直到2017年初,百度的财务数据终于出现反弹,回升到2015年的最高水平。尽管多数分析人士相信,百度已经度过了最艰难的时期,可能迎来高速增长的新阶段,但它和腾讯、阿里的差距仍然十分明显。

这种差别不仅仅体现在财务数字上。最近几年,腾讯和阿里在共享经济、数字版权(影视、音乐、游戏和文学)和金融方面竞争激烈,而百度在以上这些领域要么并未入局,要么处于劣势。只有在以搜索、地图为基础的O2O行业(如外卖、旅游),以及人工智能开发领域,百度才占有优势。

为什么《时代》认为李彦宏能代表中国互联网发展的的趋势,而不是腾讯的马化腾或者阿里巴巴的马云?其主要原因或许正是百度的人工智能战略。

《时代》注意到,中国已将人工智能创新作为国家发展战略的一部分,在该领域的研发投出已达到国际领先水平。谷歌母公司Alphabet执行董事长埃里克•施密特(Eric Schmidt)更大胆预计,中国的人工智能技术将在10年内超过美国。

而《时代》认为,在中国,没有人比李彦宏更重视这个挑战。从去年开始,百度公司频频释出“All in AI”的信号,李彦宏也多次表示“百度是一家人工智能公司”。根据他的说法,百度将以人工智能作为公司发展的基础驱动力,一方面完善现有的手机百度、搜索、资讯流等核心业务,另一方面通过建立开放的平台与生态系统,不断拓展新兴的AI驱动型业务。

目前,百度已在自动驾驶和自然语音识别上投注了大量精力和资源,并建成智能驾驶技术平台Apollo和智能语音交互技术平台DuerOS。尤其是Apollo计划,让百度的无人驾驶业务走在了世界前列。该平台已经和包括微软(Microsoft)、英特尔(Intel)、英伟达(NVIDIA)等50多家全球顶尖企业和机构结成联盟,形成了世界一流的自动驾驶行业生态。

尽管腾讯和阿里也并未放松在人工智能领域的探索,但三家公司的性质似乎决定了它们主攻的方向有所不同。阿里巴巴以电子商务为基础,因此它在人工智能领域偏重消费级AI产品的开发,2017年成立的“达摩院”则承担了技术研究与产品开发的多重任务。腾讯由于在游戏、社交等方面的优势,它的人工智能开发更注重业务场景结合、人机交互和内容生态等方面。

对比这三家公司在人工智能领域的布局,百度不仅启动最早——2013年组建的深度学习研究院(IDL)是其开端,而且整体架构相对完善。更重要的是,百度的人工智能开发聚焦基础技术和综合应用的结合,这更容易带来跨行业的颠覆性变革。

比如自然语音识别,百度基于DuerOS平台的人工语音识别技术已经能够比人更清晰地听懂人类讲话。“我们的设想是,人类可以与所有使用人类语言的设备进行交互。”李彦宏说,在未来,“工具将学习如何理解人类语言,人类的意图”,而不是相反。

但是,至少从目前来看,李彦宏要想实现他的目标,还有很长的路要走。一些分析人士指出,人工智能领域的开发虽然前景广阔,但投资和回报比仍是决定成败的关键。在这一点上,百度有它不能忽视的问题。

这与百度公司的发展历程有关。经过多年的努力,百度从最初的模仿者——在许多场合百度仍愿以“中国的谷歌”来介绍自己——逐渐成为先行者,但这种角色的转变,也意味着需要面临以往难以想象的风险。而观察近几年的表现,一些业界人士认为,百度似乎还未能适应这种变化。

据不完全统计,百度在近 5 年的投资事件一共有 139 起,合计融资额约1,645.82 亿元人民币(1人民币折合约0.158,89美元)。其中2017 年,人工智能所属的行业大类——企业服务,在百度的投资布局中占比 26%,是绝对的重中之重。但金融分析界更关心回报率,认为这种“烧钱”的方式未必值得提倡。

无论如何,李彦宏不会停止在人工智能领域的探索,登上《时代》的封面或许会使他更有信心。同时,腾讯和阿里,以及华为、小米、京东等越来越多中国企业也在参与竞争,它们的入场意味着更多的可能性。谁将成为最后的赢家也许是一道不错的智力考题,但答案也许并不那么重要,重要的是,人工智能的时代正在加速到来。而且,中国在这场变革中将扮演重要角色,整个世界都不能忽视。

撰写:尹川

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