中国成为世界最大稀土进口国背后的深意

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2019-03-23 04:11:52

稀土因其具有无法取代的优异的磁、光、电性能,被广泛应用于冶金、军事、新材料、航空航天等领域,被誉为“工业的维生素”,也有“工业黄金”之称。中国是世界第一大稀土资源拥有国,也是世界第一大稀土生产国与出口国,一直以来饱受资源贱卖之苦。

2018年,据长期跟踪稀土行业的英国研究公司亚当斯情报(Adamas Intelligence)数据显示,中国在出口53,000吨稀土,较上年增长4%的同时,又出人意料地进口了稀土氧化物和氧化物当量41,400吨,比2017年暴涨167%,相比2015年前增长了10倍,成为世界第一大稀土进口国,并且至少有7种稀土金属在2018年出现净进口。

这是自1985年中国成为世界最重要的稀土生产国以来的第一次,中国稀土产业究竟发生了什么?

中国稀土资源储量世界第一,位于内蒙古包头市的白云鄂博稀土矿又是中国最大、世界数一数二的大矿。图为白云鄂博稀土矿露天开采的矿坑(图源:VCG)

世界第一大稀土生产国

稀土又称稀土金属、稀土元素,是17种化学元素的合称。由于稀土元素大多以化合物的形式存在,尤其是多种稀土元素组成的化合物,自1794年第一种稀土元素“钇”——实际是钇组稀土化合物被发现,到1947年最后一种稀土元素“钷”被发现,人类整整花费了153年时间。

稀土元素虽名字带“稀”字,但单纯以其在地壳中的含量来看,稀土并不稀有。比如说,稀土元素“铈”在地壳元素含量中排名27位,仅次于人类大量使用的金属元素“铜”。但因稀土元素在地壳中分布较为分散,并且多以与其他稀土元素形成化合物的方式存在,提炼分离困难,因而稀土元素又是稀有的。

据美国地质勘探局(USGS)公布的数据,截至2018年,中国稀土资源储量为4,400万吨,占世界的36.7%,位居世界第一;巴西、越南以2,200万吨并列第二,俄罗斯以1,200万吨位居第三,印度、澳大利亚位居四五位,美国以140万吨位居第六。

稀土元素又有轻重之分,其中重稀土即钇组稀土——钆、铽、镝、钬、铒、铥、镱、镥、钇,不仅储量少——仅占全球稀土储量的1%,而且可替代性小、缺口大,又是稀土中的稀缺品种。全球70%以上的重稀土分布在中国,中国的重稀土又全部集中在南方地区,具有易开采、易提取的特点。目前,中国已经形成内蒙古包头、四川凉山轻稀土与以江西赣州为代表的南方五省重稀土等三大稀土生产基地。

在生产方面,据美国USGS公布的数据,2018年中国生产了稀土120,000吨,占当年全球稀土产量的70.6%,澳大利亚、美国分别以20,000吨、15,000吨位居二三,第四为5,000吨的缅甸。中国已经连续多年成为世界第一大稀土生产国。

尽管中国的稀土储量、产量与出口量长期世界第一,却因种种原因饱受资源贱卖之苦。一方面低价出口稀土初级产品,一方面又高价进口稀土制成品,生态环境也因开采稀土遭到破坏。尤其是南方的重稀土开采,使用离子交换法用化学制剂从稀土矿中提取稀土化合物,对环境破坏极大,1吨稀土氧化物将产生2,000吨尾砂以及大量的氨氮、重金属等污染物。并且,由于提取方便,非法采矿一拥而上,由于缺乏必要的技术手段,不仅资源、生态遭到破坏,参与开采的矿工也深受其害。

也正是因为中国大量低价出口稀土,一方面使中国连续多年成为世界第一大稀土出口国,占据了世界稀土出口市场90%以上第份额,在1980年代、1990年代中国经济困难时期带来了稀缺的外汇收入。

每开采1吨稀土会产生1,000吨的尾砂,由此形成了规模巨大的尾砂池,一旦发生溃坝或者泄漏,将对生态环境造成难以逆转的伤害。图为内蒙古包头白云鄂博稀土矿的一处尾砂池(图源:VCG)

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内蒙古白云鄂博稀土矿尾矿坝隔壁的新光村,一刮风就灰尘弥漫,地里庄稼也没法种(图源:VCG)

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由于污染严重,新光村村民每天洗手的水都像墨水一样(图源:VCG)

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由于技术水平有限与环保意识的缺乏,非法稀土开采对生态的危害极大。图为江西赣州的一处非法稀土开采点简陋的尾砂池,塑料薄膜的防护效果聊胜于无(图源:VCG)

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由于缺乏防护,非法开采对人的伤害更大。图为四川凉山州冕宁县的一处非法稀土开采点,不仅人员缺乏防护,还有妇女儿童在一旁(图源:VCG)

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另一方面,也使西方各国尤其是美国基本放弃了国内稀土资源的开采。据USGS的数据,1994年美国稀土产量尚有20,000吨,与中国的30,000吨差距不大,到1999年已经下降到5,000吨,到2003年时已经没有美国的数据。而澳大利亚早在1996年就没有了数据,1992年产量尚有3,000吨。甚至还传出日本大肆进口中国低价稀土,将其填海作为战略储备。

中国与欧美的稀土攻防战

随着经济的发展,中国怎会甘心长期低价出口作为初级产品的稀土,同时高价进口稀土制成品,留下难以治愈的生态伤疤。

1998年,中国开始实施稀土产品出口配额许可证制度,稀土原料列入加工贸易禁止类商品目录;2000年,开始对稀土实施开采配额制度;2002年,颁布《外商投资稀土行业管理暂行规定》,禁止外商参与稀土矿山开采以及独资进行稀土冶炼、分离,并将审批权收归国家计委,但鼓励外商投资稀土深加工、稀土新材料和稀土应用产品,以推动中国稀土产业升级。

2005年,中国政府取消了稀土出口退税,压缩了稀土出口配额企业名单。2006年,开始停止发放稀土矿开采许可证,开始调控稀土的开采、加工和出口。2008年,进一步将稀土出口企业减少到29家。2009年,中国政府确定未来6年每年稀土出口总额控制在35,000吨以下,仍禁止稀土初级产品出口。

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撰写:李长之

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